La nouvelle technologie au lithium pourrait aider le monde à devenir vert – si cela fonctionne

7 avril (Reuters) – Rio Tinto, General Motors et même le département américain de l’Énergie investissent massivement dans un groupe de nouvelles technologies qui pourraient révolutionner la façon dont le lithium est produit pour les batteries des véhicules électriques.

Maintenant, la technologie n’a plus qu’à prouver qu’elle fonctionne à l’échelle commerciale.

S’ils le font, les mineurs pourront augmenter la production mondiale de lithium avec une empreinte beaucoup plus petite que les mines à ciel ouvert et les bassins d’évaporation, qui ont souvent la taille de divers terrains de football et sont impopulaires auprès des communautés locales.

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Cette technologie appelée extraction directe au lithium (DLE) extrait le métal blanc de la saumure à l’aide de filtres, de membranes, de billes de céramique ou d’autres équipements qui peuvent généralement être stockés dans un petit entrepôt. Mais ils utilisent souvent beaucoup d’eau potable et d’électricité, et aucun ne fonctionne à une échelle commerciale.

Les constructeurs automobiles mondiaux, les sociétés minières et les investisseurs versent des millions de dollars dans les entreprises DLE, pariant qu’ils peuvent fournir la majeure partie du lithium nécessaire pour conduire la révolution des véhicules électriques.

“Cela change la donne. Il y a une énorme opportunité”, a déclaré la secrétaire américaine à l’Énergie, Jennifer Granholm, lors de la conférence sur l’énergie du mois dernier sur DLE.

Le département de Granholm a accordé à Berkshire Hathaway Inc (BRKa.N) de Warren Buffett une subvention de 15 millions de dollars pour tester la technologie DLE dans la mer de Salton en Californie, où se trouvent d’importants gisements de lithium géothermique, et envisage de financer un autre projet DLE.

La technologie DLE mettra au défi les mineurs traditionnels comme Albemarle Corp (ALB.N), le plus grand producteur de lithium au monde, et les mineurs potentiels comme Lithium Americas Corp (LAC.TO), ioneer Ltd (INR.AX) et Piedmont Lithium Inc (PLL. O) .

Albemarle examine diverses technologies DLE, mais ses dirigeants affirment que DLE peut fonctionner mieux lorsqu’il est conçu pour des gisements de lithium spécifiques, ce qui peut freiner le moral.

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La grande consommation d’eau de certains types de technologie DLE a soulevé des sourcils. La technologie sur laquelle General Motors Co. (GM.N) s’appuie pour fournir sa “grande quantité” de lithium de la région de la mer de Salton en utilisant 10 tonnes d’eau pour chaque tonne de lithium produite.

La société privée Lilac Solutions Inc., soutenue par BMW (BMWG.DE) et Bill Gates ‘Breakthrough Energy Ventures, a développé la technologie et a déclaré qu’elle pourrait utiliser une usine de dessalement pour filtrer l’eau saumâtre afin d’éviter d’utiliser de l’eau potable.

“Si nécessaire, nous sommes prêts à faire de tels investissements en capital pour nous assurer que nous n’affectons l’eau douce de personne”, a déclaré le PDG de Lilac, Dave Snydacker. “Les nouvelles technologies sont très importantes pour la société afin d’obtenir la quantité de lithium nécessaire aux véhicules électriques.”

Le vendeur à découvert bien connu Hindenburg Research a publié un rapport de 59 pages en février demandant si la technologie DLE de Standard Lithium Ltd (SLI.V) fonctionne également, malgré le soutien de ses projets Arkansas des géants chimiques Koch Industries Inc et Lanxess AG (LXSG.DE) .

“DLE est l’une de ces technologies qui est l’espoir et la prière, Je vous salue Marie pour la plupart des gens, c’est donc un terrain fertile pour les organisateurs d’actions”, a déclaré Nathan Anderson de Hindenburg.

Standard a contesté les allégations du rapport, qui ont effacé plus de 300 millions de dollars de la valeur marchande de Standard en une seule journée et suscité des inquiétudes quant au mouvement du DLE. Le stock s’est partiellement reconstitué.

“MON SCEPTIQUE”

Il existe des dizaines d’entreprises axées sur le DLE dans le monde, certaines avec leur propre technologie, certaines avec une riche étendue d’eau salée et d’autres avec les deux.

“L’extraction directe du lithium est un sujet brûlant”, a déclaré Olivier Le Peuch, directeur général de Schlumberger Inc. (SLB.N), qui développe la technologie DLE avec Panasonic Corp. (6752.T). Il espère approvisionner la Gigafactory Tesla (TSLA.O) Nevada, mais a admis qu’il devait trouver un moyen de produire du métal sans eau potable.

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Les aspirations américaines et mondiales à être vertes sont en jeu. Selon le ministère de l’Énergie, au moins 70 % des gisements de lithium américains sont conservés dans des réserves de saumure. Ailleurs, DLE offre la possibilité de produire du lithium dans des zones où les mines à ciel ouvert font face à une forte résistance.

En Allemagne, Vulcan Energy Resources Ltd (VUL.AX) vise à utiliser des DLE producteurs de métaux pour Renault SA (RENA.PA) et d’autres constructeurs automobiles de la Forêt-Noire allemande.

“Alors que la transition vers les véhicules électriques s’accélère, nous pouvons nous développer avec ce marché”, a déclaré Horst Kreuter, PDG de Vulcan.

La société privée Luna Lithium Ltd. prévoit d’utiliser DLE au Nevada, a déclaré la PDG Emily Hersh. À Great Salt Lake Utah, Compass Minerals International Inc. (CMP.N) tente de sélectionner la technologie DLE depuis plus d’un an et espère prendre une décision cet été.

Galvanic Energy LLC vise à vendre pour vendre 100 000 acres de son eau salée contrôlée riche en Arkansas si elle trouve la technologie DLE qui fonctionne.

“Ces entreprises font la promotion et parlent de choses qu’elles peuvent faire, mais je doute jusqu’à preuve du contraire”, a déclaré Brent Wilson, un ancien géologue de Chesapeake Energy Corp (CHK.O) qui a formé Galvanic en 2018.

Rio Tinto Ltd (RIO.AX) (RIO.L) a payé 825 millions de dollars en décembre dernier pour le projet argentin DLE, qui aurait “le potentiel d’améliorer considérablement la récupération du lithium par rapport aux piscines d’évaporation solaire”.

La société privée Energy Exploration Technologies Inc., connue sous le nom d’EnergyX, a développé la technologie DLE qui utilise des membranes pour filtrer le lithium, mais dans certains cas, la technologie de membrane DLE d’EnergyX peut devoir être associée à d’autres technologies DLE, a déclaré le PDG Teague Egan.

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“Notre technologie de membrane DLE est très bonne, mais DLE ne signifie pas nécessairement une technologie ou une autre. Je pense que c’est ce que le public ne voit pas”, a déclaré Egan, qui a l’intention de rendre public EnergyX d’ici la mi-2023.

EnergyX a récemment envoyé une version pilote de sa technologie en Bolivie dans l’espoir de convaincre La Paz de la choisir pour développer le salar d’Uyuni, l’un des plus grands gisements de lithium au monde.

Lilac, ainsi que plusieurs entreprises chinoises et russes, sont également en concurrence pour le projet bolivien, ce qui montre l’attention mondiale croissante accordée à l’industrie.

“Le DLE n’est pas une baguette magique, mais c’est un outil très précieux dans une trousse à outils”, a déclaré Hersh de Luna Lithium.

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Reportage d’Ernest Scheyder à Houston; reportage supplémentaire de Victoria Waldersee à Berlin; Montage par David Gregorio

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